Una multitud de factores pueden contribuir a retrasar un vuelo, pero Air France, que se asoció con un puñado de otras compañías, está probando el primer remolcador de equipaje autónomo del mundo con la esperanza de racionalizar las operaciones del aeropuerto y mejorar la velocidad de transporte de equipaje de un avión.

El vehículo, conocido como el tractor de equipaje AT135, comenzó las pruebas oficiales en el aeropuerto francés de Toulouse-Blagnac el mes pasado el 15 de noviembre. Para el ojo inexperto, parece la miríada de vehículos que ya ves corriendo por la pista del aeropuerto mientras esperas un vuelo, incluyendo una cabina con asiento, volante y todos los controles necesarios para un conductor humano. Pero mire más de cerca y podrá ver algunas de las actualizaciones de hardware reveladoras de un vehículo autónomo, incluidos los sensores LIDAR de escaneo láser en el techo y el parachoques que complementan los sensores menos visibles como el GPS y las cámaras delantera y trasera que proporcionan una vista de 360 ​​grados alrededor del remolcador.

Dentro del remolcador encontrará un gran interruptor que le permite cambiar entre los modos manual y autónomo, así como una pantalla táctil de gran tamaño que muestra un mapa del aeropuerto y todas las puertas para las que está diseñado el vehículo. Una vez cargado con hasta 25 toneladas de equipaje, un miembro de la tripulación de tierra simplemente toca en qué puerta y avión están destinadas las maletas, y el remolcador navegará de forma autónoma a su destino a velocidades de hasta 15 millas por hora mientras obedece todo las leyes de tránsito del aeropuerto y evitar obstáculos como las personas y otros vehículos, incluidos los aviones. Una vez descargado, el vehículo se envía de regreso a lo largo de su misma ruta para buscar otra carga de bolsas para otro vuelo.

Una de las razones más citadas para el desarrollo de vehículos autónomos es la mejora de la seguridad y la eficiencia que resultará de sacar a los conductores humanos de la ecuación y fuera de las carreteras, y esa es esencialmente la misma motivación para el desarrollo de este transportador de equipaje autónomo. Con acceso a GPS, sensores de largo alcance e incluso un conocimiento detallado de otro tráfico alrededor de un aeropuerto, este remolcador podría planificar la ruta más eficiente hacia y desde un avión para reducir demoras y errores.

También libera a los miembros de la tripulación de tierra para otras tareas que están a años de distancia de la automatización, como cargar equipaje en la bodega de carga de un avión. Además, también hay potencial para  mejorar la seguridad en un aeropuerto, ya que eliminar a los humanos por completo una vez que todos los vehículos de servicio y la tripulación terrestre estén automatizados podría reducir la posibilidad de que los malos actores accedan a los aviones . Suponiendo, por supuesto, que toda esta maquinaria esté debidamente protegida y protegida de los piratas informáticos una vez que entre en servicio a tiempo completo.